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10 grandes huelgas laborales a lo largo de la historia de Estados Unidos

Las huelgas han sido una t√°ctica importante, y a veces peligrosa, para los trabajadores que han luchado por mejores salarios y condiciones de trabajo.

Desde la √©poca colonial, cuando pescadores, panaderos, basureros y sastres intentaban conseguir m√°s dinero o un trato m√°s justo neg√°ndose a realizar su trabajo, la huelga ha sido una t√°ctica importante de los trabajadores estadounidenses. Las huelgas ocuparon un lugar destacado en el surgimiento del movimiento obrero organizado que comenz√≥ en serio a mediados y finales del siglo XIX. A lo largo de los a√Īos, han desempe√Īado un papel en muchos de los logros del movimiento obrero, desde la mejora de los salarios hasta la jornada laboral de ocho horas y otras mejoras en las condiciones de trabajo.

¬ęNo se producen sin que los trabajadores en gran n√ļmero vayan a la huelga¬Ľ, explica Erik Loomis, profesor asociado y director de estudios de posgrado en el departamento de historia de la Universidad de Rhode Island, y autor del libro de 2018 A History of America in Ten Strikes. ¬ęEra la presi√≥n que ejerc√≠an tanto los empresarios como el gobierno para hacer algo¬Ľ.

Pero los paros laborales tambi√©n han sido una jugada peligrosa para los trabajadores. En el siglo XIX y principios del XX, los piquetes se enfrentaban a menudo al riesgo de ser golpeados por la polic√≠a o por matones reclutados por la patronal. ¬ęEstados Unidos tiene una de las historias laborales m√°s violentas del mundo¬Ľ, afirma Judith Stepan-Norris, profesora de investigaci√≥n de sociolog√≠a en la Universidad de California, Irvine, y coautora de un libro de pr√≥xima aparici√≥n sobre el movimiento obrero estadounidense entre 1900 y 2015.

Pero incluso cuando no ha habido derramamiento de sangre, los huelguistas han luchado para poner comida en la mesa y pagar el alquiler, dependiendo de los fondos de la huelga, a menudo escasos, y de las contribuciones de miembros simpatizantes de la comunidad y de otros sindicatos. Si la huelga fracasa, también han tenido que enfrentarse a la perspectiva de ser despedidos o de tener que ponerse en la cola de los trabajadores de reemplazo para conseguir un puesto.

He aquí 10 de las huelgas más importantes de la historia de Estados Unidos.

1. Huelga de Homestead Steel (1892)

Situada justo al otro lado del r√≠o Monongahela desde Pittsburgh, la extensa planta sider√ļrgica de Carnegie Steel en Homestead fue el escenario de una brutal batalla entre la Asociaci√≥n Amalgamada de Trabajadores del Hierro y el Acero y el director ejecutivo de la empresa, Henry Clay Frick, que quer√≠a acabar con el poder del sindicato.

En junio de 1892, Frick anunci√≥ recortes salariales para los trabajadores sider√ļrgicos de Homestead y se neg√≥ a negociar con el sindicato, dejando a los trabajadores fuera de la planta. Frick envi√≥ a detectives de Pinkerton en barcazas r√≠o arriba para proteger a los trabajadores de reemplazo rompehuelgas que planeaba contratar. Los detectives de Pinkerton se hab√≠an hecho famosos por infiltrarse en los sindicatos y romper huelgas en todo el pa√≠s, incluso en otra planta de Carnegie unos a√Īos antes. Cuando se corri√≥ la voz de que los Pinkerton se acercaban, miles de trabajadores en huelga y sus familias se precipitaron al r√≠o para evitar que llegaran a la orilla. Los Pinkerton se vieron entonces atrapados en un sangriento tiroteo con los huelguistas y se vieron obligados a rendirse.

Finalmente, la Milicia del Estado de Pensilvania fue enviada para reprimir la huelga y el sindicato fue aplastado. Pero Frick estuvo a punto de pagar la victoria con su propia vida, ya que sobrevivió a un intento de asesinato por parte del anarquista Alexander Berkman. La determinación de los huelguistas de Homestead inspiró a otros sindicalistas, pero también les mostró lo difícil que sería vencer a una gran empresa que contaba con el apoyo del gobierno.

2. La huelga de Pullman (1894)

En 1893, George Pullman despidi√≥ a tres cuartas partes de sus empleados, recort√≥ los salarios de muchos de los que recuper√≥ en casi un 30% y se neg√≥ a reducir los alquileres o los precios de las tiendas en la ciudad de la empresa que gestionaba al sur de Chicago. Al a√Īo siguiente, el Sindicato Ferroviario Americano, dirigido por Eugene V. Debs, anunci√≥ un boicot a nivel nacional de todos los trenes que transportaban vagones Pullman, para apoyar al local de la ARU cuyos trabajadores estaban empleados por Pullman. La huelga de Pullman fue el primer caso en la historia laboral de Estados Unidos de una acci√≥n de simpat√≠a, en la que los trabajadores que no est√°n directamente involucrados en una disputa intervienen para ayudar a sus compa√Īeros.

Seg√ļn el historiador laboral de la Universidad Estatal de Indiana, Richard Schneirov, la ARU consigui√≥ paralizar los viajes en tren en 27 estados, un √°rea que se extend√≠a desde Chicago hasta la costa oeste. Pero despu√©s de que la compa√Ī√≠a de Pullman uniera sus fuerzas a las de los gerentes de los ferrocarriles, el fiscal general del presidente Grover Cleveland, Richard Olney, convenci√≥ a un juez federal para que emitiera una orden judicial contra los huelguistas, y el propio Cleveland envi√≥ 10.000 soldados federales para reprimir la huelga. La mayor√≠a de los huelguistas fueron finalmente recontratados, excepto los l√≠deres sindicales que fueron incluidos en la lista negra de Pullman. Debs cumpli√≥ seis meses de prisi√≥n por violar la orden judicial y aprovech√≥ su estancia entre rejas para leer ¬ęEl Capital¬Ľ de Karl Marx. Tras su puesta en libertad, particip√≥ activamente en el Partido Socialista y se present√≥ cinco veces como candidato a la presidencia de Estados Unidos.

3. La huelga de Pan y Rosas (1912)

Cuando Massachusetts aprob√≥ una ley que reduc√≠a la semana laboral de 56 a 54 horas, los propietarios de las f√°bricas intentaron anularla acelerando la producci√≥n y recortando los salarios de los trabajadores. En Lawrence, Massachusetts, los trabajadores de las f√°bricas textiles respondieron cerrando sus telares y march√°ndose en lo que se conoci√≥ como la ¬ęHuelga del pan y las rosas¬Ľ. Unos 25.000 trabajadores inmigrantes de Irlanda, Italia, Lituania y otros pa√≠ses -la mayor√≠a mujeres- se enfrentaron a los propietarios de las f√°bricas, que esperaban un final r√°pido del conflicto, seg√ļn el libro de Robert Forrant y Susan Grabski sobre la huelga.

Cuando la AFL, compuesta en su mayoría por trabajadores cualificados de raza blanca, no quiso ayudar a los huelguistas de Lawrence, éstos se dirigieron a los Trabajadores Industriales del Mundo (IWW), más radicales, que enviaron organizadores y formaron comités de ayuda para proporcionar alimentos, atención médica y otros tipos de asistencia. Los huelguistas marcharon regularmente por miles a través del distrito comercial de la ciudad, desafiando a la policía y a la milicia estatal enviada para detenerlos. Algunos huelguistas empezaron a enviar a sus hijos a vivir con simpatizantes en otras ciudades, y cuando las autoridades trataron de impedir que algunos de ellos subieran a un tren con destino a Filadelfia, el violento enfrentamiento resultante creó mucha mala publicidad.

Después de que el Congreso celebrara audiencias en las que se expusieron las pésimas condiciones de trabajo en Lawrence, los propietarios se vieron finalmente obligados a sentarse a la mesa de negociación y, en marzo de 1912, los trabajadores votaron para aceptar su oferta. La huelga no sólo fue una gran victoria para el movimiento sindical, sino que también estableció la importancia de las mujeres y los inmigrantes en el trabajo organizado.

4. La gran huelga del acero (1919)

Durante la Primera Guerra Mundial, las empresas industriales, los sindicatos y el gobierno de Estados Unidos se unieron para formar la War Labor Board, una organizaci√≥n que negoci√≥ un acuerdo para evitar las huelgas a cambio de mejorar las condiciones laborales. Sin embargo, la alianza era inc√≥moda y, tras el fin de la guerra en noviembre de 1918, la tregua tambi√©n se disolvi√≥. Un consorcio de sindicatos que inclu√≠a a la Federaci√≥n Americana del Trabajo y a la Asociaci√≥n Amalgamada de Trabajadores del Hierro, el Acero y el Esta√Īo decidi√≥ desafiar a U.S. Steel, el mayor empleador del pa√≠s y que se negaba a reconocer a los sindicatos, convocando una huelga nacional en septiembre de 1919, en la que 350.000 trabajadores abandonaron sus puestos de trabajo en f√°bricas de seis estados.

Aunque la huelga paralizó temporalmente la producción de acero, finalmente fue aplastada. La policía y los matones contratados por la empresa golpearon a los piquetes, y decenas de miles de trabajadores negros, a los que normalmente no se les permitía afiliarse a los sindicatos debido a los prejuicios raciales, fueron contratados como rompehuelgas. En enero de 1920, la AFL finalmente capituló, una derrota que supuso un revés para el movimiento obrero.

5. La huelga de brazos caídos de Flint (1936-37)

En Flint, el sindicato United Auto Workers, de un a√Īo de antig√ľedad, se enfrent√≥ a General Motors, una de las empresas m√°s ricas y poderosas del planeta, en un enfrentamiento que supuso un momento de transformaci√≥n para el movimiento obrero. En lugar de abandonar el trabajo y dar a la direcci√≥n la oportunidad de traer sustitutos no sindicalizados, los trabajadores de la automoci√≥n pusieron en marcha una nueva t√°ctica, la huelga de brazos ca√≠dos, en la que acamparon dentro de la planta, haciendo imposible la reanudaci√≥n de la producci√≥n.

¬ęSi la empresa hubiera intentado sustituirlos, habr√≠an tenido que librar una batalla individual en cada puesto de trabajo¬Ľ, explica Stepan-Morris. ¬ę¬ŅY qu√© trabajador de sustituci√≥n quiere hacer eso?¬Ľ. Los trabajadores apostaron, lucharon y jugaron al ping-pong en el suelo de la f√°brica, manteni√©ndola inactiva durante 44 d√≠as. En enero de 1937, los guardias de seguridad y la polic√≠a irrumpieron en la planta, lanzando gases lacrim√≥genos, pero los trabajadores se defendieron y mantuvieron la planta en lo que se conoci√≥ como la ¬ęBatalla de los Toros Corredores¬Ľ.

El gobernador de Michigan, Frank Murphy, que se había negado a intervenir en favor de GM, envió finalmente a la Guardia Nacional como fuerza de paz, con órdenes de no utilizar la fuerza contra los huelguistas. Murphy acabó sirviendo de intermediario en las negociaciones entre GM y el sindicato, que llegó a un acuerdo en febrero de 1937 que dio a los trabajadores organizados una importante victoria.

6. Huelga de la uva en Delano (1965-70)

En California, los trabajadores agr√≠colas reci√©n organizados, liderados por el activista de los derechos civiles mexicano-americano C√©sar Ch√°vez y el organizador filipino-americano Larry Itlion, libraron una lucha de cinco a√Īos para conseguir mejores salarios y condiciones de trabajo m√°s humanas. Lo consiguieron en parte mediante t√°cticas de protesta no violentas, como marchas y huelgas de hambre, pero tambi√©n aprovecharon la simpat√≠a de la opini√≥n p√ļblica por su situaci√≥n, instando a los estadounidenses a boicotear las uvas.

Finalmente, los trabajadores consiguieron un contrato, y su larga lucha también llevó a los legisladores a promulgar la Ley de Relaciones Laborales Agrícolas de California de 1975, que dio poder de negociación colectiva a los trabajadores agrícolas de todo el estado.

7. Huelga de los trabajadores sanitarios de Memphis (1968)

En febrero de 1968, dos recolectores de basura negros de Memphis murieron aplastados por el mal funcionamiento de un camión compactador. Otros trabajadores negros de los servicios sanitarios se sintieron frustrados por la negativa del ayuntamiento a indemnizar a sus familias. También lo veían como parte de un patrón discriminatorio, en el que trabajaban largas jornadas por sólo 65 centavos la hora, sin horas extras ni bajas por enfermedad pagadas. Desafiando una orden del alcalde de Memphis, Henry Loeb III, 1.300 trabajadores se negaron a recoger la basura, y se acumularon más de 10.000 toneladas.

La huelga de 1968 también se recuerda como el escenario del asesinato del icono de los derechos civiles, el reverendo Martin Luther King Jr., que murió por los disparos de un francotirador mientras estaba en la ciudad apoyando a los huelguistas. Después de que la viuda de King, Coretta Scott King, encabezara una marcha silenciosa de 40.000 personas por Memphis, la ciudad aceptó finalmente aumentar los salarios de los trabajadores y reconocer su sindicato.

8. Huelga de los trabajadores de correos (1970)

Los empleados del Departamento de Correos de EE.UU., el precursor del Servicio Postal de EE.UU., se sintieron frustrados tras a√Īos de bajos salarios y pocos aumentos por el trabajo f√≠sicamente exigente de procesar y entregar el correo de la naci√≥n. Ten√≠an poca influencia, porque era ilegal que los empleados federales hicieran huelga. Pero en marzo de 1970, los trabajadores postales de Nueva York se pusieron en huelga, desafiando a sus propios dirigentes sindicales, y pronto los trabajadores de otros lugares se unieron a ellos en el mayor paro de empleados del gobierno federal.

Ante la crisis, la administración del Presidente Richard Nixon envió a miembros de la Guardia Nacional para repartir el correo. Después de ocho días, los empleados de correos volvieron al trabajo y la administración de Nixon les dio un aumento de sueldo inmediato y retroactivo. En 1971, cuando se formó el USPS, los trabajadores de correos tuvieron derecho a negociar los salarios y las condiciones de trabajo.

9. Huelga de controladores aéreos (1981)

Tras la ruptura de las negociaciones contractuales entre la Administración Federal de Aviación y la Asociación Profesional de Controladores de Tráfico Aéreo (PATCO) en el verano de 1981, casi 13.000 controladores de tráfico aéreo abandonaron el trabajo. En respuesta, el Presidente Ronald Reagan invocó una ley raramente utilizada que prohibía a los trabajadores del gobierno hacer huelga, y ordenó a los controladores que volvieran al trabajo. Después de que sólo el 10% de los trabajadores cumpliera, Reagan despidió al resto y les prohibió volver a trabajar para el gobierno. El sindicato se derrumbó.

¬ęLa huelga de PATCO represent√≥ un cambio en la pol√≠tica del gobierno federal y de las empresas hacia una hostilidad absoluta hacia los sindicatos¬Ľ, explica Louis M. Kyriakoudes, profesor de historia de la Middle Tennessee State University. La derrota de PATCO, junto con otros factores como la migraci√≥n de la industria manufacturera desde el Medio Oeste y el Noreste a los estados del Sur que son hostiles a los sindicatos, contribuy√≥ a que los trabajadores organizados de Estados Unidos sufrieran un fuerte descenso en el n√ļmero de afiliados.

10. Huelga de los trabajadores de la confección (1982)

En el barrio de Chinatown de Nueva York, los trabajadores de la confección trabajaban largas jornadas en condiciones a menudo duras. Pero en 1982, después de que algunos empleadores intentaran recortar los beneficios de los trabajadores y se negaran a firmar con el Sindicato Internacional de Trabajadores de la Confección de Damas, casi 20.000 trabajadores -en su mayoría mujeres asiático-americanas- se declararon en huelga.

¬ęMucha gente dio por sentado que las mujeres no quer√≠an hacer huelga¬Ľ, recordaba m√°s tarde una organizadora, Katie Quan, en una entrevista con NBC Asian America. ¬ęNunca hab√≠an asistido a reuniones y, desde luego, nunca hab√≠an hecho una huelga¬Ľ. Pero lo hicieron, y marcharon por Chinatown, pidiendo el reconocimiento del sindicato. Finalmente, los propietarios que se opon√≠an al sindicato cedieron. Fue una victoria importante para el sindicato y tambi√©n condujo a un mayor reconocimiento de los derechos de las mujeres.

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