Cómo influyó el Código de Hammurabi en los sistemas jurídicos modernos

Hace casi 3.800 años que Hammurabi extendió su dominio por la antigua Mesopotamia, una región situada entre los ríos Tigris y Éufrates que incluye lo que hoy es Irak, así como partes de Kuwait, Turquía y Siria. Pero el rey babilónico, cuya imagen se encuentra entre el panteón de antiguos legisladores esculpido en la pared sur de la sala del Tribunal Supremo de Estados Unidos, tiene una influencia que aún se siente hoy en día.

Eso se debe al Código de Hammurabi, una colección de 282 leyes y reglamentos escritos en escritura cuneiforme en la superficie de un monumento de piedra de dos metros y medio, que fue descubierto por el investigador francés Jacques de Morgan en 1901 y hoy forma parte de la colección del Louvre de París.

Los historiadores describen el código de Hammurabi como un símbolo superviviente de un antiguo sistema mesopotámico para resolver disputas, castigar delitos y regular las prácticas comerciales, que fue una influencia temprana en el desarrollo, a lo largo de muchos siglos, de los sistemas de leyes y tribunales que rigen en Estados Unidos y otras sociedades modernas.

El código «representa una inscripción antigua bien conservada y detallada sobre la ley y el orden durante la Primera Dinastía de Babilonia», explica Kelly-Anne Diamond, profesora adjunta de Historia en la Universidad de Villanova.

Se establece que es inocente hasta que se demuestre su culpabilidad

Como señala Diamond, algunas de las leyes de Hammurabi podrían parecer excesivamente duras, e incluso bárbaras hoy en día: la venta de bienes robados y la construcción de una casa defectuosa que se derrumbara se castigaban con la muerte, por ejemplo, y la pena para un esclavo que negara la autoridad de su amo era la amputación de una oreja. «Pero hay otras que sugieren el cuidado y la responsabilidad de los grupos marginados», dice. «Por ejemplo, vemos en el código de Hammurabi lo que podría considerarse la primera pensión alimenticia«.

El código también describe un antiguo sistema jurídico mesopotámico con principios que aún se siguen en los tribunales estadounidenses. El código ordena, por ejemplo, que para declarar a alguien culpable de un delito es necesario reunir pruebas y establecerlas, dice Diamond. «El tema de ‘inocente hasta que se demuestre lo contrario’ resuena en nosotros», dice.

La estela de Hammurabi está coronada por una talla que representa al rey recibiendo las leyes de Shamash, la deidad mesopotámica del sol, que también actuaba como juez de los dioses y de los hombres. Esa historia de origen puede haber contribuido a promover la imagen de Hammurabi como gobernante cuyo poder procedía de los dioses, pero los estudiosos dicen que, en realidad, su código evolucionó a partir de leyes existentes y casos judiciales anteriores.

«La primera colección de leyes conocida, elaborada por el rey Ur-Namma 300 años antes de Hammurabi, incluía proporcionalmente menos castigos físicos y más multas monetarias que las que vemos en las leyes de Hammurabi», explica Amanda H. Podany, profesora emérita de historia en la Universidad Politécnica del Estado de California, Pomona, y autora del libro Weavers, Scribes and Kings: Una nueva historia del antiguo Oriente Próximo. «Pero en la época de Hammurabi la mayoría de los castigos eran en realidad multas, independientemente de lo que dijeran las leyes. Así que el sistema judicial probablemente funcionaba de forma muy parecida a lo largo de esos siglos».

El código de Hammurabi frente a la ley mesopotámica real

El código de Hammurabi «difiere de los anteriores códigos legales mesopotámicos porque es más detallado, lo que nos permite conocer mejor las leyes y normas de la época, la estructura social y cómo se aplicaban las leyes a los distintos grupos de personas», explica Dawn McCormack, decana asociada del Colegio de Estudios de Posgrado de la Universidad Estatal de Middle Tennessee, e historiadora especializada en Egipto y Oriente Próximo. «A medida que la población se diversificaba, los códigos legales se adaptaban a las nuevas circunstancias».

Pero no está clara la importancia práctica que tuvo el código de Hammurabi en su época. Como señalan los historiadores, no es una colección completa de leyes. Aunque el código contiene regulaciones detalladas sobre asuntos que van desde los honorarios de los médicos para curar huesos rotos hasta el coste de alquilar un buey para trillar el grano, también hay lagunas llamativas, como la ausencia de una ley básica contra el asesinato. «Hammurabi no intentó abarcar todas las infracciones posibles, ni plantear ningún principio organizativo detrás de ellas», afirma Podany.

Y aunque Hammurabi hizo un gran esfuerzo por esculpir sus leyes en un monumento de piedra, Podany dice que los registros judiciales mesopotámicos que se conservan no indican que los jueces hayan consultado el código del rey al dictar sus sentencias.

La colección de leyes de Hammurabi también puede haber sido tanto de apariencia como de gobierno real. Las promulgó cerca del final de su reinado de 43 años, en un momento en el que pudo haber estado pensando mucho en cómo sería recordado por las generaciones futuras. «Demuestran que a Hammurabi le importaba mucho ser visto como un rey justo y equitativo, tanto en su época como en el futuro», dice Podany. «Hizo hincapié en esto en el prólogo y el epílogo de las leyes».

«Hay pocas dudas de que Hammurabi quería ser percibido como un gobernante justo que protegía a sus ciudadanos, además de un sustituto de los dioses en la tierra, líder de la guerra, constructor y juez final», dice Diamond.

El código simboliza la justicia imparcial

Quizá sea más importante ver el Código de Hammurabi como un símbolo del sistema legal mesopotámico existente en su época, cuyas innovaciones ejercieron una influencia duradera.

«Los mesopotámicos tenían un sistema que ponía mucho énfasis en llegar a la verdad de un caso, mediante el uso de testigos, testimonios orales y pruebas escritas, y haciendo que los individuos juraran que decían la verdad», explica Podany. «Los juramentos eran especialmente eficaces debido a la profunda creencia del pueblo de que los dioses les castigarían si mentían bajo juramento. Un panel de jueces escuchaba un caso y los escribas solían registrar los acontecimientos que tenían lugar durante un juicio. Esto demuestra que el sistema era eficaz y de confianza. Proporcionaba una forma de evitar la justicia vigilante».

El código también es significativo porque promovía la noción de que la justicia debía ser justa e imparcial. A través de los códigos, Hammurabi transmitió que era un rey que quería garantizar que cualquiera -no sólo los ricos y poderosos, sino incluso los pobres- pudiera obtener justicia, dice Podany. Es una idea que la justicia moderna sigue tratando de alcanzar, aunque no siempre lo consiga.

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