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Cómo se utilizaron los submarinos alemanes en la Primera Guerra Mundial y se perfeccionaron en la Segunda

Despu√©s de aterrorizar a los barcos transatl√°nticos en la Primera Guerra Mundial, los submarinos alemanes se volvieron a√ļn m√°s temibles en la Segunda Guerra Mundial.
Los submarinos alemanes, las armas navales m√°s formidables de ambas guerras mundiales, devastaron la navegaci√≥n transatl√°ntica, hundiendo 8.000 buques mercantes y de guerra y matando a decenas de miles de personas. Estos submarinos (abreviatura de Unterseeboot, palabra alemana que significa ¬ębarco submarino¬Ľ) merodeaban por los oc√©anos en busca de presas y pod√≠an atacar a barcos 20 veces m√°s grandes tanto por encima como por debajo de la superficie con sus ca√Īones de cubierta y sus torpedos.

En el interior de los submarinos, poco iluminados y claustrof√≥bicos, los marineros no pod√≠an ducharse ni cambiarse de ropa durante las patrullas que pod√≠an durar dos meses en el mar. Cincuenta hombres compart√≠an dos retretes -uno de los cuales hac√≠a las veces de armario para la comida al comienzo de las patrullas- que no pod√≠an funcionar cuando estaban a 80 pies o m√°s bajo la superficie debido a la presi√≥n del agua exterior, seg√ļn The U-Boats, de Douglas Botting.

Los tripulantes de los submarinos inhalaban un c√≥ctel asqueroso de agua de sentina, sudor y gases de gas√≥leo. El moho floreci√≥ en sus zapatos, y las cartas incluso se pudrieron por el calor y la humedad agobiantes. ¬ęMe siento como Jon√°s dentro de un enorme marisco cuyas partes vulnerables est√°n enfundadas en una armadura¬Ľ, escribi√≥ el corresponsal de guerra alem√°n Lothar-G√ľnther Buchheim durante una patrulla en 1941.

Los submarinos eran todav√≠a armas navales primitivas cuando Alemania se convirti√≥ en la √ļltima gran potencia naval en construir uno en 1906. Sin embargo, al comienzo de la Primera Guerra Mundial, en 1914, Alemania hab√≠a alcanzado a la competencia. Sus 20 submarinos listos para el combate eran m√°s sofisticados que los de otros pa√≠ses y pod√≠an recorrer 5.000 millas sin repostar, lo que les permit√≠a operar a lo largo de toda la costa brit√°nica.

Los submarinos llegan a la mayoría de edad en la Primera Guerra Mundial

La flota de submarinos realizó su primer ataque el 5 de septiembre de 1914, con un ataque a un crucero ligero británico frente a la costa de Escocia que mató a más de 250 marineros. Diecisiete días después, el U-9 hundió tres cruceros de batalla británicos en una hora, matando a casi 1.500. A pesar de estos ataques, los alemanes perdieron más submarinos de los que hundieron durante el primer mes de la guerra.

En febrero de 1915, Alemania anunci√≥ el inicio de una guerra submarina sin restricciones en la que todos los buques, incluso los mercantes de pa√≠ses neutrales, ser√≠an hundidos sin previo aviso en una zona de guerra alrededor de Gran Breta√Īa. La idea de que los submarinos atacaran barcos mercantes hab√≠a sido descartada por muchos brit√°nicos, incluido el Primer Lord del Almirantazgo Winston Churchill, que escribi√≥: ¬ęNo creo que esto lo haga nunca una potencia civilizada¬Ľ.

Los submarinos no sólo atacaron los suministros de alimentos y petróleo destinados a las Islas Británicas, sino también los barcos de pasajeros. El 7 de mayo de 1915, el U-20 torpedeó el transatlántico Lusitania frente a la costa de Irlanda y mató a casi 1.200 pasajeros, entre ellos 128 estadounidenses. Alarmada ante la perspectiva de una entrada de Estados Unidos en la guerra, Alemania acabó comprometiéndose a proteger la seguridad de los pasajeros antes de hundir barcos desarmados.

Los aliados se esforzaron por contrarrestar la amenaza de los submarinos. La Royal Navy camufl√≥ los buques de guerra con pinturas para hacerlos pasar por buques mercantes y apil√≥ pajares para ocultar los ca√Īones. Algunas patrullas brit√°nicas llevaban incluso sacos de lona y martillos que pod√≠an utilizar para cubrir y romper las lentes de los periscopios de los submarinos.

Tras anunciar la reanudaci√≥n de la guerra submarina sin restricciones contra los buques aliados y neutrales el 31 de enero de 1917, los submarinos hundieron m√°s de 500 buques a finales de abril. Los submarinos estuvieron a punto de derrotar a Gran Breta√Īa, pero los ataques a los buques mercantes estadounidenses desempe√Īaron un papel importante en la entrada de Estados Unidos en la guerra.

El U-Boat llega a aguas americanas

El desarrollo del submarino U-crucero por parte de Alemania le permitió atacar la costa atlántica de su nuevo enemigo. El primer submarino alemán llegó a aguas americanas en mayo de 1918 y hundió 13 barcos -incluyendo seis en un solo día- además de colocar minas en puertos americanos y cortar dos cables telegráficos en el fondo del mar durante su patrulla de 12.000 millas.

Al agrupar los buques mercantes en convoyes y escoltarlos con buques de guerra, las contramedidas aliadas empezaron a embotar a los submarinos, aunque los submarinos alemanes consiguieron destruir más de 10 millones de toneladas de carga cuando terminó la Primera Guerra Mundial.

Aunque el posterior Tratado de Versalles exigía la entrega de todos los submarinos y prohibía su futura posesión por parte de Alemania, la construcción de submarinos se reanudó después de que el líder nazi Adolf Hitler repudiara el pacto de paz en 1935. La Primera Guerra Mundial había demostrado que los submarinos de largo alcance podían ser armas poderosas, y cuando la guerra volvió en 1939, también lo hicieron los submarinos.

Los submarinos apuntan a las rutas marítimas en la Segunda Guerra Mundial

Cuando comenzó la Segunda Guerra Mundial, Alemania tenía 57 submarinos bajo el mando del Comodoro Karl Dönitz, que había servido en los submarinos de la Primera Guerra Mundial. Dönitz creía que la guerra se decidiría en el Atlántico y que podría ganarla con 300 submarinos.

En mayo de 1940, Hitler aprob√≥ la guerra submarina sin restricciones contra toda la navegaci√≥n en torno a Gran Breta√Īa, tras haber rechazado inicialmente la idea para no provocar a Estados Unidos. Una vez en posesi√≥n de los puertos de Noruega y el oeste de Francia, Alemania ampli√≥ el alcance de sus submarinos para perturbar la navegaci√≥n mercante. Los submarinos acechaban sus objetivos durante d√≠as y atacaban en grupos que los brit√°nicos llamaban ¬ęmanadas de lobos¬Ľ. Desde el verano de 1940 hasta la primavera de 1941, cada U-boat en el mar hundi√≥ una media de ocho barcos mercantes al mes en lo que Alemania llam√≥ la ¬ę√©poca feliz¬Ľ.
Aunque los brit√°nicos pusieron en marcha un sistema de convoyes al comienzo de la guerra, su protecci√≥n fue escasa durante los primeros 18 meses. El radar segu√≠a siendo primitivo. Los aviones eran pocos, carec√≠an de suficiente alcance y no pod√≠an proporcionar cobertura de escolta por la noche. Mientras los Aliados carec√≠an de informaci√≥n adecuada sobre los movimientos de los submarinos, Alemania interceptaba los cables entre las compa√Ī√≠as de seguros mar√≠timos estadounidenses y los suscriptores europeos para conocer los cargamentos de los barcos, las fechas de salida y los destinos.

Tras la entrada de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial, una oleada de 16 submarinos atacó a los buques mercantes a lo largo de las costas estadounidenses y canadienses como parte de la Operación Drumbeat. Aprovechando la debilidad y desorganización de las defensas, los submarinos llegaron hasta el Golfo de México y recorrieron las rutas marítimas costeras durante la primera mitad de 1942. Los submarinos que merodeaban por las rutas marítimas de Carolina del Norte hundieron 78 barcos mercantes y mataron a 1.200 marinos mercantes.

Una vez que los buques mercantes estadounidenses empezaron a navegar en convoyes transatl√°nticos con escoltas mar√≠timas y a√©reas continuas, los ataques disminuyeron dr√°sticamente. Junto con la ruptura de los c√≥digos de los submarinos, las mejoras en la tecnolog√≠a del radar y la eficacia de los ataques de los bombarderos de largo alcance y de los portaaviones de escolta hicieron que se hundieran 41 submarinos en mayo de 1943, ocho de ellos en un solo d√≠a. D√∂nitz respondi√≥ ordenando a sus submarinos que se retiraran a lugares m√°s remotos, como el Oc√©ano √ćndico, donde los objetivos estar√≠an sin escolta.

Los submarinos volvieron a la costa británica en 1944, después de que el desarrollo de los tubos de ventilación les permitiera operar durante más tiempo y a mayor profundidad bajo el agua para reducir la posibilidad de ser detectados por los radares y los aviones enemigos. Sin embargo, sufrieron grandes pérdidas y pocos éxitos. Tras el suicidio de Hitler el 30 de abril de 1945, Dönitz fue su sucesor y ordenó a las fuerzas alemanas que cesaran sus operaciones y se rindieran. Los 45 submarinos que estaban en el mar salieron a la superficie y se dirigieron a los puertos designados por los Aliados.

Seg√ļn algunas estimaciones, Alemania perdi√≥ tres cuartas partes de los submarinos que construy√≥ durante la Segunda Guerra Mundial. Aunque arrasaron con la navegaci√≥n aliada a lo largo de las dos guerras mundiales, los submarinos tambi√©n se convirtieron en ata√ļdes de acero en el fondo del oc√©ano para aproximadamente 30.000 de los 40.000 marineros que los tripulaban.

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