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El sorprendente ascenso del General Grant de cadete a comandante

Cuando la Guerra Civil estadounidense comenz√≥ la ma√Īana del 12 de abril de 1861, nadie habr√≠a identificado a Ulysses S. Grant como el hombre que llevar√≠a al Ej√©rcito de la Uni√≥n a la victoria. Antiguo oficial del ej√©rcito, Grant hab√≠a dejado el ej√©rcito en 1854. √Čl y su familia vivieron en Missouri antes de trasladarse a Galena, Illinois, en 1860. Cuando estall√≥ la guerra, Grant trabajaba como dependiente en la tienda de pieles de su padre.

Galena era un peque√Īo pueblo agr√≠cola en 1861, y las noticias de la guerra tardaron seis d√≠as en llegar despu√©s del ataque a Fort Sumter. Los ciudadanos se movilizaron para luchar contra la secesi√≥n, y se celebr√≥ una reuni√≥n del pueblo para unirse a la causa. Grant dirigi√≥ los actos en los que, tras varios discursos enardecedores de representantes de diferentes partidos pol√≠ticos, el pueblo unificado se ofreci√≥ para formar una compa√Ī√≠a de soldados.

Antes de la guerra

Nacido el 27 de abril de 1822 en Point Pleasant, Ohio, Hiram Ulysses Grant era el mayor de los cinco hijos de Jesse y Hannah Grant. En 1823 la familia Grant se traslad√≥ a Georgetown, Ohio, donde el joven Ulysses crecer√≠a. Su padre era curtidor, una profesi√≥n que a Ulises no le interesaba. En sus memorias, Grant escribi√≥: ¬ęDetestaba el oficio‚Ķ pero me gustaba la agricultura y todo empleo en el que se utilizaran caballos¬Ľ. Comenz√≥ a estudiar a los cinco a√Īos y continu√≥ hasta la adolescencia, cuando se sorprendi√≥ al saber que su padre le hab√≠a conseguido un nombramiento en la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point, Nueva York.

Grant comenzó sus estudios en West Point en 1839. Era un estudiante algo mediocre con una excelente reputación por sus habilidades ecuestres. Estudió junto a muchos hombres con los que más tarde lucharía. Antes de graduarse en 1843, se encontraría con más de 50 futuros generales de la Guerra Civil, una experiencia que le serviría en la guerra que se avecinaba.

Nombrado teniente segundo por derecho propio, el primer destino de Grant fue el Cuarto Regimiento de Infanter√≠a, ubicado en el Cuartel Jefferson, cerca de San Luis, Missouri. Louis, Missouri. All√≠ se enamor√≥ de Julia Dent, la hermana de su compa√Īero de cuarto en West Point, y se comprometi√≥ con ella antes de ser llamado a filas para luchar en la Guerra de M√©xico, sirviendo en muchas batallas importantes y siendo condecorado dos veces por su valor. Despu√©s de la guerra, Grant regres√≥ a Missouri y se cas√≥ con Julia en 1848. Renunci√≥ al Ej√©rcito de los Estados Unidos como capit√°n en 1854, estableci√©ndose primero en Missouri y luego traslad√°ndose en 1860 a Galena, Illinois.

Batallas en el río

Tras el estallido de los combates en Fort Sumter el 12 de abril de 1861, Grant sab√≠a de qu√© lado estaba. En una carta a su padre, Jesse, en abril de 1861, escribi√≥: ¬ęAhora s√≥lo hay dos partidos, los traidores y los patriotas, y en lo sucesivo quiero estar en el segundo¬Ľ. Despu√©s de organizar a los voluntarios de Illinois y recibir un r√°pido ascenso, el 21¬ļ Regimiento del Coronel Grant fue trasladado a Missouri en julio de 1861, donde cayeron m√°s regimientos bajo el mando de Grant, lo que le vali√≥ otro ascenso, esta vez a general de brigada.

Las habilidades de Grant atrajeron la atenci√≥n del comandante de la Uni√≥n del Departamento del Oeste, el general de divisi√≥n John C. Fr√©mont, quien le encarg√≥ que planificara una campa√Īa por el r√≠o Misisipi, quiz√°s la arteria de transporte m√°s vital de los Estados Unidos en ese momento y clave para debilitar a la Confederaci√≥n. Los contratiempos se produjeron cuando el presidente Lincoln apart√≥ a Fr√©mont del mando despu√©s de que √©ste anunciara su intenci√≥n de liberar a los esclavizados pertenecientes a los traidores. Lincoln no estaba dispuesto a enemistarse con los esclavistas en Estados fronterizos disputados como Missouri y Kentucky, pero el regalo de despedida de Fr√©mont a la Uni√≥n fue su elecci√≥n del general de brigada Ulysses Grant para comandar las tropas en El Cairo, Illinois.

El 7 de noviembre, Grant navegó por el Mississippi con 3.000 hombres y tomó un puesto de avanzada confederado en Belmont, Missouri, frente a la fuertemente fortificada Columbus, Kentucky, donde las baterías rebeldes se cernían sobre el río. Sus tropas, reclutas en bruto de Illinois y Iowa, lo celebraron a lo grande, lo que permitió al mayor general confederado Leonidas Polk transportar refuerzos a través del río y bloquear la ruta de escape de Grant.

La euforia dio paso al p√°nico cuando Polk bombarde√≥ las fuerzas de Grant. Algunos oficiales de la Uni√≥n quer√≠an rendirse, pero Grant no quiso. ¬ęEntramos y podemos salir¬Ľ, dijo. Al sacar a sus fuerzas de Belmont, Grant se gan√≥ la reputaci√≥n de que nunca se rendir√≠a.

A finales de enero de 1862, Grant abandon√≥ el Mississippi y avanz√≥ hacia el sur hasta el r√≠o Tennessee con 17.000 hombres en barcos de vapor, protegidos por ca√Īoneras acorazadas comandadas por el oficial de bandera Andrew Foote. Los primeros acorazados que entraron en combate durante la guerra, abrieron fuego el 6 de febrero contra Fort Henry, un basti√≥n confederado de baja altitud y barrido por la inundaci√≥n, cuyos artilleros fueron sometidos a golpes antes de que las tropas que Grant envi√≥ a tierra llegaran al fuerte.

Esa victoria le ayudó a despejar el camino para seguir el río Tennessee hasta lo más profundo del territorio enemigo. Pero antes de que eso ocurriera, tuvo que enfrentarse a Fort Donelson, situado en las cercanías del río Cumberland y crucial para la defensa de la capital de Tennessee, Nashville.

Situado en un terreno elevado y fuertemente defendido, Fort Donelson resistió el ataque de los acorazados de Foote, pero fue acorralado por las tropas de Grant bajo el mando de los generales de brigada John McClernand, Charles F. G. y el general de brigada John McClernand. John McClernand, Charles F. Smith y Lew Wallace. Los tres generales confederados que compartían el mando del fuerte -John Floyd, Gideon Pillow y Simon Buckner- intentaron escapar el 15 de febrero, pero Grant rechazó sus fuerzas.

Esa noche, Floyd y Pillow huyeron en barco, dejando atr√°s a 13.000 hombres bajo el mando de Buckner, que busc√≥ una tregua. Buckner era amigo de Grant en West Point y quiz√°s esperaba una respuesta m√°s suave que la que recibi√≥. ¬ęNo se pueden aceptar m√°s condiciones que una rendici√≥n incondicional e inmediata¬Ľ, respondi√≥ Grant, y Buckner cedi√≥.

Las experiencias pasadas de Grant en West Point y en la Guerra de M√©xico dieron una ventaja a la Uni√≥n. Conoc√≠a a muchos de los hombres contra los que luchaba y utiliz√≥ ese conocimiento en su beneficio. En sus memorias, Grant escribi√≥: ¬ęYo hab√≠a conocido al General Pillow en M√©xico, y juzgu√© que con cualquier fuerza, por peque√Īa que fuera, podr√≠a marchar hasta el alcance de cualquier intrincamiento que se le diera. . . . Sab√≠a que Floyd estaba al mando, pero no era un soldado¬Ľ. Simon Buckner estaba un a√Īo detr√°s de Grant en West Point, y los dos hab√≠an sido amigos all√≠. Cuando Buckner vino a discutir los t√©rminos de la rendici√≥n, record√≥ Grant m√°s tarde, Buckner me dijo ¬ę[a m√≠] que si √©l hubiera estado al mando no habr√≠a llegado a Donelson tan f√°cilmente como lo hice. Le dije que si √©l hubiera estado al mando no lo habr√≠a intentado de la forma en que lo hice¬Ľ.

La noticia de la victoria de Grant -que llev√≥ a la captura de Nashville- lo convirti√≥ en un h√©roe nacional. Sus iniciales, U. S., pasaron a significar ¬ęrendici√≥n incondicional¬Ľ y la determinaci√≥n del T√≠o Sam de aplastar la rebeli√≥n. El √©xito de Grant en estas dos batallas le permitir√≠a consolidarse como un l√≠der a tener en cuenta.

Ba√Īo de sangre en Shiloh

Después de capturar Fort Donelson y ascender al rango de general de división, Grant reanudó su avance por el Tennessee en marzo y desembarcó en Pittsburg Landing, en la orilla oeste del río, justo por encima de la frontera entre Tennessee y Misisipi. Su objetivo era Corinth, Mississippi, un nudo ferroviario vital a unas 20 millas de distancia. Estaba en manos del general Albert Sidney Johnston, el comandante opositor en el oeste y uno de los oficiales confederados de más alto rango.

Grant asumi√≥ que Johnston permanecer√≠a a la defensiva y plane√≥ asaltar Corinto una vez que llegaran los refuerzos de la Uni√≥n al mando del mayor general Don Carlos Buell, que hab√≠a tomado Nashville. El subordinado de confianza de Grant, el general de brigada William Sherman, acamp√≥ cerca de una peque√Īa iglesia llamada Shiloh. Al igual que Grant, Sherman no tem√≠a el asalto y no orden√≥ a sus hombres atrincherarse. Mientras tanto, 40.000 confederados dirigidos por Johnston avanzaron sin ser detectados desde Corinto hasta estar a pocos kil√≥metros de la posici√≥n de Sherman en Shiloh.

Al amanecer del domingo 6 de abril, Johnston envi√≥ al cuerpo del mayor general William Hardee contra las sorprendidas fuerzas de Grant. ¬ę¬°Dios m√≠o, nos han atacado!¬Ľ, grit√≥ el general Sherman; muchos de sus hombres segu√≠an en sus tiendas. Retrocedieron junto con las fuerzas expuestas del general de brigada Benjamin Prentiss mientras otros dos cuerpos confederados al mando de los generales de divisi√≥n Braxton Bragg y Leonard Bragg se enfrentaban a Grant. Braxton Bragg y Leonidas Polk entraron en la batalla. Sin embargo, el enjambre de confederados pronto perdi√≥ cohesi√≥n, permitiendo a sus enemigos reagruparse. Al mediod√≠a, los federales hab√≠an establecido una nueva l√≠nea de batalla cerca de un camino hundido y un campo llamado Hornet’s Nest (Nido de Avispas) por la furiosa lucha que all√≠ se libraba.

Alrededor de las dos de la tarde, Johnston cabalg√≥ hacia adelante para reunir a sus tropas y fue alcanzado por una bala que le cort√≥ una arteria y m√°s tarde ese mismo d√≠a le quit√≥ la vida. Su sucesor, el general de brigada P.G.T. Beauregard, continu√≥ lanzando a las fuerzas confederadas al mortal Nido de Avispas. Las fuerzas de la Uni√≥n resistieron lo suficiente para que Grant preparara una √ļltima l√≠nea de defensa cerca del r√≠o. El mayor general Lew Wallace se equivoc√≥ de camino y lleg√≥ con retraso, pero Sherman se mantuvo firme en el flanco derecho de Grant mientras las ca√Īoneras de la Uni√≥n en el r√≠o atacaban a los confederados que se acercaban.

Con la luz del d√≠a disminuyendo, Beauregard concluy√≥ que su victoria era ¬ęsuficientemente completa¬Ľ y pospuso m√°s ataques, esperando que Grant se retirara a trav√©s del Tennessee esa noche. Grant, sin embargo, cre√≠a que la Uni√≥n pod√≠a dar la vuelta a la situaci√≥n; m√°s tarde recordar√≠a: ¬ęTan seguro estaba antes de que cesaran los disparos el d√≠a 6 de que el d√≠a siguiente traer√≠a la victoria a nuestras armas si s√≥lo pod√≠amos tomar la iniciativa, que visit√© a cada comandante de divisi√≥n en persona antes de que llegaran los refuerzos al campo¬Ľ.

Afortunadamente, las fuerzas de la Uni√≥n fueron reforzadas por Buell, reci√©n llegado de Nashville, que transport√≥ miles de hombres a trav√©s del r√≠o durante la noche. A primera hora del 7 de abril, Grant contraatac√≥ con sus tropas frescas e hizo retroceder a los confederados. ¬ęEste d√≠a¬Ľ, escribi√≥ Grant, ¬ętodo era favorable al bando de la Uni√≥n. Ahora nos hemos convertido en el partido atacante. A media tarde, Beauregard redujo sus p√©rdidas y se retir√≥ a Corinth, protegido por su retaguardia bajo el mando del coronel Nathan Bedford Forrest, cuya caballer√≠a rechaz√≥ a los federales al d√≠a siguiente en Fallen Timbers.

Grant hab√≠a resistido en Shiloh, una victoria t√©cnica ensombrecida por el terrible coste humano: m√°s de 13.000 bajas de la Uni√≥n y casi 11.000 de la Confederaci√≥n. Fue, con mucho, la batalla m√°s sangrienta librada desde la fundaci√≥n de la naci√≥n. La buena reputaci√≥n de Beauregard en el Sur se ech√≥ a perder, y Grant se enfrent√≥ a una tormenta de cr√≠ticas por haber bajado la guardia. Algunos pidieron su despido, pero Lincoln le ofreci√≥ un respaldo memorable: ¬ęNo puedo prescindir de este hombre; √©l lucha¬Ľ.

La campa√Īa de Vicksburg

En los meses siguientes a Shiloh, los comandantes de la Unión debatieron sus próximos movimientos. Lograron tomar Corinth, Mississippi, el 30 de mayo de 1862. Debido a la controversia que rodeó a Shiloh, Grant fue marginado brevemente; fue restituido en julio como comandante del Ejército del Tennessee por el comandante superior del Ejército de la Unión en el teatro de operaciones occidental, el mayor general Henry Halleck.

Las fuerzas de la Uni√≥n empezaron entonces a dirigir su atenci√≥n hacia nuevos objetivos confederados a lo largo del r√≠o Misisipi. Muchos estuvieron de acuerdo en que la opci√≥n obvia era Vicksburg. Conocido como el Gibraltar de la Confederaci√≥n, Vicksburg estaba encaramado en unos acantilados sobre el Misisipi, protegido por grandes ca√Īones que disuad√≠an de un asalto por el r√≠o y unos alrededores pantanosos que desalentaban un ataque por tierra. Sin embargo, Grant estaba decidido a tomar ese basti√≥n rebelde en la orilla oriental del r√≠o, contra viento y marea, y gratificar al presidente Lincoln, que lo hab√≠a apoyado despu√©s de Shiloh.

Una de las pocas cosas en las que Abraham Lincoln y Jefferson Davis estaban de acuerdo era la importancia estrat√©gica de Vicksburg. Era la arteria vital a trav√©s de la cual la Confederaci√≥n recib√≠a los env√≠os de Luisiana, Arkansas y Texas, incluidas las armas europeas importadas a trav√©s de M√©xico para evitar el bloqueo federal. Vicksburg era la ¬ęcabeza de clavo que manten√≠a unidas las dos mitades del Sur¬Ľ, dijo Davis.

Las bater√≠as de la ciudad tambi√©n dividieron a la Uni√≥n al impedir que sus fuerzas se movieran libremente entre la Nueva Orleans ocupada por los federales y Memphis y que sus agricultores del oeste enviaran productos r√≠o abajo a mercados lejanos. ¬ęVicksburg es la clave¬Ľ, dijo Lincoln. ¬ęLa guerra nunca podr√° concluirse hasta que esa llave est√© en nuestro bolsillo¬Ľ.

A finales de enero de 1863, Grant traslad√≥ su cuartel general de Memphis a Young’s Point, Luisiana, r√≠o arriba de Vicksburg, y llev√≥ a cabo ¬ęexperimentos¬Ľ para burlar sus defensas. Los intentos fracasaron al no encontrar un camino a trav√©s de los bayous al norte de la ciudad que permitiera a Grant acercarse a Vicksburg desde el este, donde el terreno era m√°s firme y la ciudad m√°s vulnerable. As√≠ que plane√≥ en su lugar marchar hacia el sur, bien al oeste de las bater√≠as de la ciudad, mientras que las lanchas ca√Īoneras dirigidas por el Almirante David Dixon Porter se encargaban de esa tarea. Con la ayuda de la flota de Porter, las fuerzas de la Uni√≥n cruzar√≠an el Mississippi y se adentrar√≠an en el interior, barriendo hacia el este de Vicksburg como una serpiente que rodea a su presa.

Al abandonar el r√≠o, que le serv√≠a de l√≠nea de suministro y avenida de retirada, Grant se arriesgaba a quedar aislado. Sherman le inst√≥ a abandonar el plan, argumentando que cuando ¬ęcualquier gran cuerpo de tropas se mueve contra un enemigo debe hacerlo desde una base de suministros¬Ľ y nunca perder el contacto con esa base. Grant le agradeci√≥ su ¬ęconsejo amistoso¬Ľ pero sigui√≥ adelante. Dej√≥ el cuerpo de Sherman al norte de la ciudad temporalmente para preocupar a los defensores de Vicksburg organizando distracciones en Haynes Bluff y Snyder’s Bluff. Si todo sal√≠a como estaba previsto, el cuerpo de Sherman formar√≠a m√°s tarde la cola de la serpiente mientras Grant atacaba la ciudad.

En la noche del 16 de abril, los acorazados de Porter navegaron r√≠o abajo, pasando por Vicksburg, y se enzarzaron en un estruendoso duelo con los artilleros rebeldes en los acantilados. ¬ęNuestras bater√≠as estaban en pleno juego¬Ľ, observ√≥ un oficial confederado, ¬ędisparando a la l√≠nea de ca√Īones¬Ľ. La flota de Porter sali√≥ pr√°cticamente ilesa, pero se enfrent√≥ a una prueba a√ļn m√°s dura en Grand Gulf, donde Grant planeaba cruzar a la orilla este. La artiller√≠a confederada luch√≥ ferozmente con las ca√Īoneras durante cinco horas el 29 de abril, induciendo a Grant a evitar Grand Gulf y a marchar m√°s al sur hacia Bruinsburg, donde sus tropas cruzaron con seguridad el d√≠a 30.

Sherman, mientras tanto, estaba haciendo su parte atacando a los confederados bajo el mando del mayor general Carter Stevenson al norte de Vicksburg. Stevenson escribi√≥ al Tte. Gral. John Pemberton, el comandante en Vicksburg, que √©ste era el ¬ęverdadero ataque¬Ľ y que los movimientos federales por debajo de Vicksburg deb√≠an ser una finta. ¬ęEnv√≠enme refuerzos¬Ľ, le suplic√≥. Pemberton entonces record√≥ las fuerzas que hab√≠a enviado al sur, lo que sirvi√≥ al prop√≥sito de Grant. Despu√©s de derrotar a los confederados superados en n√ļmero del general de brigada John Bowen en Port Gibson el 1 de mayo, Grant tom√≥ Raymond el 12 de mayo y entr√≥ en la capital de Mississippi, Jackson, dos d√≠as despu√©s.

Su r√°pido avance impidi√≥ que el Gral. Joseph Johnston -de vuelta a la acci√≥n despu√©s de haber sido herido en Seven Pines un a√Īo antes- llegara a Vicksburg a trav√©s de Jackson y reforzara a Pemberton. Grant empeor√≥ las cosas para los defensores de Vicksburg cortando el ferrocarril de Jackson que los abastec√≠a, mientras sus propias tropas viv√≠an de la tierra confiscando las cosechas y el ganado de la poblaci√≥n.

Vicksburg asediado

Con retraso, Pemberton sali√≥ de Vicksburg para desafiar a Grant en Champion Hill el 16 de mayo. El cuerpo del mayor general James McPherson ayud√≥ a Grant a rechazar a Pemberton, que se retir√≥ a Vicksburg a trav√©s del Gran R√≠o Negro y quem√≥ el puente tras √©l. Los ingenieros federales no tardaron en salvar el r√≠o con pontones, y Grant lanz√≥ dos ataques decididos pero infructuosos contra las defensas de Vicksburg, el 19 y el 22 de mayo, antes de sitiar la ciudad. ¬ęEsta es una lucha a muerte¬Ľ, escribi√≥ Sherman, que se hab√≠a unido a Grant, ¬ęy ser√° terrible¬Ľ.

Los artilleros federales bombardearon Vicksburg, empujando a los civiles a cuevas cavadas a toda prisa. Aislados por tierra y por agua, donde la flota de Porter dominaba, las tropas y los habitantes hambrientos se alimentaban de caballos, perros y ratas. Mientras el cerco federal se estrechaba y la enfermedad y la hambruna se extend√≠an, un soldado confederado envi√≥ a Pemberton un mensaje muy claro: ¬ęSi no puede alimentarnos, ser√° mejor que nos rinda, por horrible que sea la idea, antes de permitir que este noble ej√©rcito se deshaga con la deserci√≥n¬Ľ.

Cuando Pemberton buscó las condiciones el 3 de julio, Grant insistió primero en la rendición incondicional, pero luego accedió a liberar a los defensores de Vicksburg bajo palabra (lo que requería que se comprometieran a no volver a tomar las armas). Antes del amanecer del 4 de julio, Pemberton rindió la ciudad y sus fuerzas. El triunfo de Grant en Vicksburg (y la derrota simultánea de Lee en Gettysburg) hizo que este fuera el Día de la Independencia más fatídico de Estados Unidos desde 1776.

Despu√©s de Vicksburg, Grant y su equipo consiguieron otra importante victoria para la Uni√≥n tras tomar Chattanooga en oto√Īo de 1863, a√Īadiendo otro √©xito a su historial, que los dirigentes de la Uni√≥n no pod√≠an ignorar. La guerra en el Oeste sac√≥ lo mejor de Grant, alimentando su talento y permiti√©ndole crecer, mientras que la guerra en el Este no hab√≠a sido m√°s que un desaf√≠o para la Uni√≥n. Las derrotas y los fracasos de las campa√Īas acosaron al presidente Lincoln, que se encontr√≥ despidiendo a un general tras otro.

Lincoln vio la soluci√≥n de la naci√≥n en Grant, y la naci√≥n estuvo de acuerdo. A principios de 1864, el teniente general Ulysses S. Grant se convirti√≥ en el segundo estadounidense, despu√©s de George Washington, en ascender en el escalaf√≥n y obtener este honor sin brevet. Grant asumi√≥ entonces el mando de todos los ej√©rcitos de los Estados Unidos y comenz√≥ a planificar las campa√Īas que derrotar√≠an a la Confederaci√≥n.

Cuando Grant recibi√≥ el encargo de Lincoln, respondi√≥ humildemente: ¬ęCon la ayuda de los nobles ej√©rcitos que han luchado en tantos campos por nuestro pa√≠s com√ļn, ser√° mi m√°s sincero esfuerzo no defraudar sus expectativas. Siento todo el peso de las responsabilidades que ahora recaen sobre m√≠; y s√© que si se cumplen, se deber√° a esos ej√©rcitos y, sobre todo, al favor de esa Providencia que gu√≠a tanto a las naciones como a los hombres.¬Ľ El camino de Grant hacia la victoria no ser√≠a f√°cil, pero su tenacidad, sus t√°cticas y su fe en sus hombres -desde sus generales hasta sus soldados de a pie- ayudar√≠an a derrotar a la Confederaci√≥n y a unir a la naci√≥n.

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