La huelga de 1877 que paraliz贸 los ferrocarriles estadounidenses

En el verano de 1877, Estados Unidos vivi贸 su primera huelga ferroviaria en varios estados. Comenzando en Virginia Occidental, la huelga se extendi贸 r谩pidamente a otras partes del pa铆s, e incluso se convirti贸 en una huelga general en algunas ciudades. La protesta cont贸 con la participaci贸n de unos 100.000 trabajadores, lo que la convirti贸 en la mayor de la historia del pa铆s en ese momento, y paraliz贸 las principales l铆neas ferroviarias.

Las compa帽铆as ferroviarias y los funcionarios electos pusieron fin a la huelga enviando milicias para atacar a los trabajadores, con un resultado estimado de 1.000 detenciones y 100 muertes. Aunque los trabajadores de algunas ciudades obtuvieron peque帽os logros al hacer huelga o amenazar con unirse a ella, el levantamiento de 1877 no condujo a ninguna victoria generalizada para los trabajadores del ferrocarril.

Sin embargo, demostr贸 el papel clave que desempe帽aban los trabajadores del ferrocarril en Estados Unidos y el poder que ten铆an si dejaban de trabajar al mismo tiempo. La huelga de 1877 fue notable porque no implic贸 ninguna organizaci贸n a nivel nacional. M谩s bien, su propagaci贸n fue una reacci贸n espont谩nea a los recortes salariales y a las malas condiciones de trabajo durante una depresi贸n econ贸mica.

Una ola de huelgas espont谩neas

La huelga de 1877 tuvo lugar en medio de la Larga Depresi贸n, una recesi贸n econ贸mica que comenz贸 en 1873 y durante la cual los salarios bajaron y la pobreza y la falta de vivienda aumentaron. Fue en este clima de desesperaci贸n cuando el 16 de julio de 1877, los trabajadores de la estaci贸n del ferrocarril Baltimore y Ohio (B&O) en Martinsburg, Virginia Occidental, se pusieron en huelga para protestar por los recortes salariales del ferrocarril.

芦Hay buenas pruebas que sugieren que los propietarios del ferrocarril, al menos de manera informal, se confabularon entre s铆 para recortar los salarios de los trabajadores禄, afirma John P. Lloyd, profesor de historia de Cal Poly Pomona que ha escrito sobre la huelga de 1877 en la Enciclopedia de Huelgas en la Historia de Estados Unidos. Despu茅s de que el ferrocarril B&O recortara los salarios, el ferrocarril de Pensilvania y otros siguieron pronto.

La huelga de Martinsburg comenz贸 como una acci贸n laboral local, pero en pocos d铆as se extendi贸 a Pittsburgh, donde el Ferrocarril de Pensilvania ya era muy impopular. Muchos residentes de Pittsburgh consideraban que la empresa ten铆a una influencia desmesurada en la ciudad y apoyaron a los trabajadores del ferrocarril que se declararon en huelga. Cuando el gobierno envi贸 a la milicia de Filadelfia para romper la huelga (la milicia de Pittsburgh se hab铆a negado), los trabajadores prendieron fuego a la caseta del dep贸sito del ferrocarril mientras la milicia estaba dentro.

Desde Pittsburgh, la huelga ferroviaria de 1877 -que en realidad fue una oleada de huelgas- se extendi贸 hacia el oeste a ciudades como Chicago y San Louis. En estas y otras ciudades, la huelga de los ferrocarriles se convirti贸 en una huelga general, ya que los trabajadores no ferroviarios se unieron para protestar por los bajos salarios y las malas condiciones de trabajo.

La ola de huelgas afect贸 a casi todos los ferrocarriles importantes de Estados Unidos, y los funcionarios electos y las compa帽铆as ferroviarias respondieron desplegando tropas locales y estatales y milicias contratadas de forma privada. Adem谩s, el presidente Rutherford B. Hayes despleg贸 tropas federales para atacar a los trabajadores.

芦De hecho, utiliz贸 la disposici贸n de la constituci贸n [relativa a] las insurrecciones禄, dice Troy Rondinone, profesor de historia de la Southern Connecticut State University y autor de The Great Industrial War: Framing Class Conflict in the Media, 1865-1950. 芦As铆 que b谩sicamente estaba diciendo que esto es una insurrecci贸n contra el pa铆s禄.

Aunque la huelga dur贸 distintos periodos de tiempo en diferentes lugares, termin贸 en gran medida a principios de agosto.

El legado de la huelga de 1877

Cuando la huelga de 1877 termin贸, la mayor铆a de las compa帽铆as ferroviarias no cumplieron con las demandas que los trabajadores hab铆an hecho. En Louisville, donde los trabajadores blancos del ferrocarril decidieron no hacer huelga, estos trabajadores acabaron evitando los recortes salariales poni茅ndose del lado del Ferrocarril de Louisville y Nashville (L&N) contra una huelga general de los trabajadores negros.

Los trabajadores del ferrocarril L&N 芦se sent铆an muy amenazados por la idea de que los trabajadores negros se estaban organizando, por lo que muchos trabajadores blancos de Louisville apoyaron a la empresa e incluso formaron su propia milicia para proteger la propiedad del ferrocarril禄, afirma Shannon M. Smith, profesora de historia del College of St. Benedict y de la Universidad de St. 芦As铆 que en lugar de ponerse del lado de otros trabajadores, se pusieron del lado de la empresa禄.

Uno de los principales impactos de la huelga fue el aumento de la presencia en las ciudades estadounidenses de las milicias locales que luego se convirtieron en la Guardia Nacional. Despu茅s de 1877, estas milicias comenzaron a construir imponentes armer铆as en las zonas obreras. Esto se debi贸 a que la huelga hab铆a demostrado el poder de la organizaci贸n laboral nacional en una 茅poca en la que no exist铆a un sindicato ferroviario nacional, sino s贸lo hermandades ferroviarias espec铆ficas para cada trabajo. El tama帽o y la escala de la huelga de 1877 sacudieron a los ejecutivos de las compa帽铆as y a los funcionarios electos.

Casi dos d茅cadas despu茅s, el American Railway Union -considerado el primer sindicato ferroviario importante- desempe帽贸 un papel fundamental en la huelga de Pullman de 1894 y marc贸 un punto de inflexi贸n en la organizaci贸n laboral nacional. Sin embargo, el racismo segu铆a siendo un factor de activismo laboral. Aunque algunos trabajadores blancos y negros se organizaron juntos durante las huelgas generales de 1877, el racismo excluyente entre las hermandades ferroviarias continu贸 con el Sindicato Ferroviario Americano y en muchos otros sindicatos de trabajadores hasta el siglo XX.

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